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Une affaire de croisière à retenir

Norvégien Jade2
Norvégien Jade2
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Écrit par éditeur

L'hiver est officiellement arrivé le 21 décembre et depuis, des tempêtes impitoyables soufflant des vents arctiques ont déversé des tonnes de neige sur le Midwest et le Canada assiégés.

L'hiver est officiellement arrivé le 21 décembre et depuis, des tempêtes impitoyables soufflant des vents arctiques ont déversé des tonnes de neige sur le Midwest et le Canada assiégés. Mais ici, dans la Méditerranée ensoleillée, le mythe Halcyon d'Ovide semble bien trop réel. L'expression «Halcyon Days» vient de la croyance grecque antique selon laquelle quatorze jours de temps calme et radieux arrivent aux alentours du solstice d'hiver - c'est alors que l'oiseau magique halcyon a calmé la surface de la mer pour son nid. Quel moment idéal pour explorer le monde antique.

Notre cinquième croisière cette année, nous avons choisi de célébrer les vacances sur le Norwegian Jade (anciennement Pride of Hawaii). Notre bon ami et collègue agent de voyages Leslie Darga parle toujours en éloge de NCL, citant une solide réputation pour la sélection d'itinéraires avec des escales intéressantes. La fonctionnalité qui nous a vendus sur la navigation de vacances à bord du Jade était un itinéraire de 14 jours qui comprenait à la fois les célébrations de Noël et du Nouvel An, qui se déroulaient entièrement entre les semestres universitaires. En tant qu'instructeur et étudiant diplômé, le moment était crucial.

Mais les inquiétudes quant à la bonne tenue de Pride of Hawaii pendant l'hiver méditerranéen étaient légitimes et largement diffusées sur Internet. Après tout, ce navire a été construit à l'origine comme un navire naviguant dans les eaux tropicales hawaïennes, et non comme un brise-glace à double coque, comme le légendaire Marco Polo, navire amiral de l'ancienne société sœur de NCL, Orient Lines. En effet, changer le nom en Jade n'est pas la même chose que d'équiper le navire d'un toit en verre rétractable au-dessus de la piscine ou d'apporter d'autres modifications aux latitudes supérieures.
Nous sommes arrivés à Barcelone sur EasyJet, l'une des nombreuses compagnies aériennes à bas prix au départ de Milan. Avec Ryan Air, ces compagnies aériennes sont des transporteurs populaires avec des tarifs de vente aussi bas que 21 cent. «Bon marché, bon marché, bon marché» a gazouillé le halcyon - notre tarif de Noël n'était que de XNUMX euros par trajet.

L'aéroport de Barcelone El Prat est à environ 20 minutes de Puerto Muelle Adosado, où le Jade était amarré. Le terminal portuaire B était neuf, propre et efficace. Bien que le compteur de notre taxi indique 21.50 euros, au moment où le chauffeur a ajouté des suppléments pour les bagages, l'accès à l'aéroport, l'accès au port, et peut-être des frais arbitraires «je sens un touriste sucker», le total s'élevait à 37 euros.

L'enregistrement a été un jeu d'enfant et les invités qui arrivaient tôt ont été invités à profiter des espaces publics du navire jusqu'à ce que les cabines soient prêtes. Nous nous sommes promenés dans le buffet Garden Café et avons été ravis de voir un adorable buffet pour enfants avec des tables miniatures pour les plus petits. Le buffet est peut-être le plus petit et le plus confiné que nous ayons jamais vu sur un navire commercialisé en masse, mais il était bien approvisionné et offrait une grande variété de plats pour plaire au palais américain.

La cabine 5608, une cabine basique avec vue sur l'océan, était propre, bien située à mi-bateau et dotée d'un lit queen-size merveilleusement confortable. La salle de bain était d'une propreté irréprochable, avec une grande cabine de douche entourée de verre d'intimité. La petite zone des toilettes pourrait causer des problèmes de claustrophobie lorsque sa porte vitrée est fermée. La menthe verte parfumait le gel douche Elemis Sharp et le savon liquide pour les mains - une lavande si paradisiaque - parfumait notre cabine avec un parfum subtil comme si les champs de fleurs pourpres pâles poussant à l'état sauvage dans les Yorkshire Dales étaient à deux pas.

Malgré son déploiement d'origine, Pride of Hawaii fonctionne assez bien comme le Norwegian Jade, qui navigue en hiver. Les concepteurs du navire ont conçu des quantités importantes de contrôle climatique dans le navire, de sorte que ce qui était initialement prévu pour empêcher la chaleur d'entrer, fonctionne également à merveille pour garder la chaleur à l'intérieur.

Certes, il n'y a pas de dôme rétractable au-dessus de la piscine, mais cela n'a pas empêché les jeunes vigoureux de passer des heures sur le toboggan aquatique. La piscine ne constitue de toute façon pas un grand pourcentage de l'espace public, peut-être parce que les concepteurs savaient qu'il y aurait plus d'intérêt à se détendre sur les plages idylliques hawaïennes qu'autour d'une piscine moins que vierge. (Excusez mon français.)

Personnellement, je préfère ne pas me promener dans un sauna saturé de chlore au toit de verre pour me rendre au buffet. Une bouffée d'air frais pendant un moment ou deux fait rarement mal à personne. Certains passagers ont exprimé leur dédain pour le motif hawaïen qui dépasse de toutes les niches (ukulélés, Aloha les chemises, les cocotiers, l'hibiscus et le polloi polynésien ornent presque tous les murs), et les plaignants susmentionnés ont estimé que NCL était en quelque sorte obligée de changer le thème à bord du navire pour compléter le nouveau nom. Ce qu'ils n'ont pas réalisé, c'est qu'aucune entreprise ne peut réviser les intérieurs chaque fois qu'elle repositionne un navire. Plus important encore, par courtoisie commune, un invité ne doit jamais dénoncer le goût de son hôte en matière de décoration.

Le directeur de l'hôtel du Jade, Dwen Binns, a déclaré: «Le Jade est essentiellement le même navire que le Jewel, Gem, Pearl, Dawn et Star, et peut naviguer dans le monde entier.» Il a ajouté: "The Pearl et Gem ont des pistes de bowling où les autres navires ont situé leurs boutiques de cadeaux."

Notre excursion à terre à Rome et au Vatican a commencé dans le port balnéaire de Civitavecchia, à environ 50 miles au nord-ouest de la Ville éternelle. À 259 $ par personne, c'était notre circuit le plus cher, et je me remets encore du choc des autocollants; mais il est bien connu que peu de choses en Italie sont bon marché. Notre visite du musée du Vatican a révélé des milliers de trésors papaux, y compris le portrait de Saint-Jérôme de Léonard de Vinci, plusieurs peintures du Caravage et une collection massive d'œuvres du maître Raphaël. L'étoile brillante de la collection est la chapelle Sixtine, où les célèbres panneaux de Michel-Ange allant de la «Création d'Adam» au «Jugement final» ornent le plafond et les murs. A quelques mètres de la sortie du musée se trouve la basilique Saint-Pierre, la plus grande église du monde. La porte sainte, qui n'est ouverte qu'une fois tous les 25 ans, a été scellée après sa dernière utilisation lors des célébrations du millénaire. À l'intérieur des murs sacrés, la Pietà brille chaleureusement sous des lumières douces, en toute sécurité derrière un verre pare-balles, hors de la portée des fanatiques fous brandissant des marteaux. La tombe de Saint-Pierre se trouve sous le maître-autel. Notre guide, Mario, a indiqué les appartements où réside le pape Benoît XVI et le balcon depuis lequel Sua Santità prononce la messe de Noël à minuit. Les ouvriers assemblaient la spectaculaire crèche sous un voile de bâches épaisses jusqu'au début de la célébration spéciale de Noël.

Après notre visite au Vatican, nous sommes rentrés en Italie pour assister à la couronne emblématique de la Rome impériale: l'amphithéâtre Flavien, familièrement connu sous le nom de Colisée. En 1749, le pape Benoît XIV déclara le Colisée site sacré, alors que les premiers chrétiens avaient été martyrisés dans ses murs. Des colporteurs de toutes sortes de souvenirs étaient sur place pour renforcer l'attrait du monument, tandis que des acteurs vêtus de costumes de centurion romain s'attardaient joyeusement au milieu pour des séances de photos.

Notre deuxième escale, la belle Napoli, était en effervescence avec les acheteurs de la veille de Noël sélectionnant des articles de fête pour le festin de Noël. En Italie, Noël est une fête religieuse et les enfants attendent jusqu'au 6 janvier pour recevoir leur manne de jouets. Via San Gregorio Armeno, une ruelle étroite remplie de boutiques de Noël, présentait des milliers de crèches allant de l'humble au sublime. Le père Diamund, en préparation de la messe de minuit du navire, a cherché des miniatures religieuses auprès de ces commerçants pour offrir aux enfants participant à la célébration. Après avoir découvert qu'il était prêtre, le vendeur napolitain a fait don de 500 figurines de l'enfant Jésus au révérend, qui les a joyeusement partagées avec tous ceux qui assistaient à la messe (on me dit que près de 500 étaient présents). Pas du genre à manquer mon repos beauté, j'ai assisté à St. Mattress of The Springs ce soir-là.

La tradition séculaire de la nativité napolitaine remonte à mille ans. Nous avons visité l'exposition de la Nativité dans le Complesso Monumentale di San Severo al Pendino sur la Via Duomo, présentée par l'Associazione Italiana Amici del Presepio, dont la collection présente les œuvres d'art culturelles et historiques réalisées par de célèbres sculpteurs italiens. Selon l'Associazione, un document parle d'une nativité dans l'église de Santa Maria del Presepe en 1025. En 1340, Sancia di Maiorca (reine consort de Robert d'Anjou) a engendré une nativité à l'ordre des religieuses Clarisse lors de l'ouverture de leur nouveau église. La statue de la Vierge Marie (Vergine Puerperal) de cette nativité angevine est maintenant conservée dans le monastère Certosa di San Martino.

Le jour de Noël a été célébré en mer, à bord du Norwegian Jade au décor spectaculaire. Avec des dizaines d'arbres de Noël scintillants, des milliers de lumières de Noël et un million de scintillements dans les yeux d'enfants enthousiastes en visite avec le Jolly Old Elf, notre complexe flottant est devenu un paradis de vacances. Le dîner de Noël était incroyablement festif et copieux, avec des plats somptueux de plats délicieux. Une extravagance de vacances unique au Stardust Theatre comprenait des airs à la fois anciens et nouveaux, interprétés par un casting jeune et énergique de chanteurs et danseurs talentueux, dont les messages de joie édifiants répandent la joie et l'espoir parmi les invités du navire, au nombre de 2300 et originaires de 63 différents. nations. C'était notre chance de porter nos nouvelles cravates en soie Charlie Brown et Snoopy, et de poser à l'un des nombreux sets de photographie pour capturer la soirée magique.

Notre troisième escale, Alexandrie, a offert l'opportunité de visiter les magnifiques pyramides de Gizeh. Le trajet en bus de deux heures et demie à destination du Caire, organisé par Nasco Tours, a été guidé par une beauté égyptienne érudite et royale nommée Randa. En tant que diplômée universitaire en tourisme, Randa connaissait bien les hiéroglyphes, les merveilles du monde antique et la culture égyptienne à travers les millénaires. Elle parlait anglais comme une princesse arabe et portait des vêtements élégants de Miuccia Prada. Au cours de notre excursion de 13 heures, elle a gracieusement brisé l'horaire officiel à deux reprises, afin que les passagers en détresse puissent se rendre d'urgence dans les pharmacies locales.

Le siège avant de la voiture était réservé au garde armé qui accompagne le groupe du début à la fin. Ce jour-là, cependant, il ne s'est pas présenté au travail. À l'arrivée à Gizeh, il n'y avait pas de pénurie de policiers touristiques équipés de mitrailleuses à chaque monument de l'antiquité. De manière inattendue, deux policiers en uniforme se sont approchés de nous alors que nous posions devant les pyramides, ont demandé notre appareil photo et ont pris des photos de nous. Après la brève rencontre, ils nous ont dit qu'ils voulaient de l'argent pour leur «bakchich» (pourboire). Pas du genre à se disputer avec quelqu'un qui portait des mitrailleuses, Marco leur a donné à chacun un euro. Ensuite, ils ont dit que ce n'était pas suffisant et qu'ils voulaient au moins deux euros chacun, alors il leur a donné encore quelques euros et nous sommes rapidement passés à autre chose.

Randa a souligné l'importance d'éviter les escrocs aux pyramides. Elle a raconté une arnaque fréquente consistant à inviter un touriste sans méfiance à une promenade gratuite à dos de chameau, prenant des photos pour les touristes assis sur l'animal de 8 pieds de haut, pour annoncer plus tard que les frais pour descendre du chameau étaient de 100 $.

Alors que je me dirigeais vers l'autocar après avoir visité les pyramides, la même police touristique équipée de mitrailleuses est venue vers moi, voulant plus de bakchich. J'ai pointé du doigt Marco et j'ai dit: «Nous vous avons déjà donné quatre euros, vous ne vous souvenez pas?» Sa réponse a été "Marco a donné du bakchich, mais vous ne l'avez pas fait."

En me sentant agacé et insulté, j'ai répondu «Je n'ai pas d'argent», puis je me suis dirigé vers l'entraîneur par défi, en faisant attention de ne pas regarder en arrière.

Ron et Lisa Leininger, qui vivent actuellement dans une base de l'OTAN à Bruxelles, en Belgique, ont visité les pyramides et ont déclaré: «Wow, ils ont vraiment construit quelque chose d'important il y a 4,000 XNUMX ans. Nous avons été submergés par le sens de l'histoire en un seul endroit. »

Après avoir visité les pyramides, Nasco Tours nous a transportés dans un magnifique palais avec des lustres opulents et des tapis de soie. Quatre énormes buffets offraient une myriade de plats; Les plats chauds, les bières, les vins et les sodas étaient définitivement préparés pour les palais américains, mais les riches desserts étaient inconnus, exotiques et irrésistiblement séduisants.

Certains groupes ont choisi la tournée «Pyramides et Nil dans le style», ce qui signifie que leur déjeuner était servi à bord d'un bateau flottant sur le Nil. La dernière fois que j'étais au Caire, j'ai été repoussé par la puanteur émanant des eaux sales du Nil. Je ne pouvais tout simplement pas braver l'idée de déjeuner en flottant sur les eaux usées.

Debra Iantkow, une agente de voyages de Calgary, en Alberta, était beaucoup plus aventureuse que moi, alors elle et sa famille ont pris le populaire voyage sur le Nil. «Ce n'était pas du tout malodorant», a-t-elle dit: «mais c'était vraiment trouble - nous avons vu des gens jeter des ordures dans l'eau. Sur le chemin de la croisière, nous avons traversé des kilomètres et des kilomètres de canaux descendants du Nil, totalement saccagés de sacs à ordures, de détritus et, à un moment donné, il y avait tellement de flotsam qu'il couvrait complètement le canal d'une rive à l'autre, et vous ne pouviez pas je ne vois même pas l'eau en dessous.

«Je pensais que Tijuana allait mal jusqu'à ce que j'aie vu cet endroit», a déclaré Christopher, un employé de l'hôpital de Boerney, au Texas, «mais c'est l'endroit le plus sale que j'aie jamais vu de ma vie.»

Leininger a déclaré à propos de la croisière sur le Nil: «Cela a donné aux invités un bon sens de la cuisine et de la danse égyptiennes. Un homme vêtu d'un tutu coloré a tournoyé comme un haut pendant 15 minutes. Une belle jeune femme a dansé du ventre sur une musique égyptienne authentique, produite à partir de tambours bongo et d'un synthétiseur à clavier.

D'après la description de Leininger, j'interprète qu'il n'y avait pas de mélodie ou de compteur reconnaissable dans la musique, mais plutôt comme une cacophonie de sons exotiques. «C'était douloureux», a-t-il dit, «je suis content que cela n'ait pas duré trop longtemps.»

À des kilomètres de là, ma tournée «de-Nile» nous a conduits vers les anciens Memphis et Saqqarah, où nous sommes entrés dans la tombe vieille de 4600 XNUMX ans d'un ancien ministre et avons admiré la colossale statue en calcaire de Ramsès II au musée Mit Rahina. L'importance archéologique de ces sites a suscité un intérêt anthropologique pendant des décennies.

Depuis le portage du Norwegian Jade pendant la nuit à Alexandrie, le deuxième jour a été l'occasion flexible de visiter des sites supplémentaires en fonction des intérêts individuels.

Conformément à notre thème de la Sainte Famille, nous avons visité l'église Saints Sergius et Bacchus, également connue sous le nom d'Abu Serga, au Caire copte. L'église est dédiée aux saints Sergius et Bacchus, qui étaient des homosexuels / soldats martyrisés au quatrième siècle en Syrie par l'empereur romain Maximien. Ce site exalté marque l'endroit où Marie, Joseph et l'enfant Jésus auraient vécu pendant leur fuite en Égypte.

Parlons de la Turquie. Les anciennes terres d'Anatolie ont été la plus grande surprise de notre odyssée méditerranéenne de 14 jours. Notre excursion à terre, organisée par Tura Turizm, a dépassé toutes les attentes. Leyla Öner, l'organisatrice de la tournée, est montée à bord de l'entraîneur et s'est présentée, nous souhaitant à tous un bon voyage à Éphèse, en laissant un sac de cadeaux pour chaque invité rempli d'une douzaine de souvenirs. L'un des souvenirs généreux était «Le pot d'eau bénite», qui accompagnait les instructions «Ce pot fait à la main, fabriqué à partir de terre organique, est spécialement fabriqué pour que vous puissiez le remplir avec l'eau bénite de la fontaine de la Maison de la Vierge Marie. Le matériau utilisé dans cet artisanat vise à refléter la poterie utilisée par les Éphésiens au premier siècle, après JC. Nous espérons que vous apprécierez ce souvenir comme souvenir de la terre sainte de Mère Marie! »

Notre guide principal de la journée, Ercan Gürel, était un érudit et un gentleman. Certainement l'un des meilleurs guides touristiques à nous avoir jamais escortés lors d'une excursion à terre, Ercan (John) était une encyclopédie ambulante de l'histoire ancienne. L'une de ses prétentions à la renommée était qu'il a en fait travaillé à certaines des fouilles archéologiques à Éphèse, avant que les scientifiques ne sachent exactement ce qui se trouvait sous les siècles de couverture de terre.

Contrairement à l'Égypte, la côte turque était impeccable et le port d'Izmir une véritable perle de l'Adriatique. Partout où nous sommes allés, les commentateurs locaux ont différencié leur nation majoritairement musulmane: «Nous ne sommes pas des Arabes. De nombreux Turcs ont les cheveux blonds, les yeux bleus et le teint clair. Notre pays est situé en partie sur le continent européen et nous sommes une nation laïque. »

La vallée fertile menant à l'ancienne ville d'Éphèse est un jardin d'Eden de pêches, d'abricots, de figues, d'oranges, d'olives et de champs sans fin de légumes à feuilles croquantes.

Au sommet du mont Koressos (Bülbül Daği) se dresse la Maison de la Vierge Marie, une structure en brique attribuée comme la maison où Mère Marie a passé ses dernières années. Les archéologues ont daté au carbone la base de la structure au premier siècle, et trois papes ont visité le site, vénérant son héritage religieux.

À l'intérieur de la Maison de Marie, une religieuse sympathique nous a remis des médailles d'argent en souvenir de notre long pèlerinage. Vers l'avant de la maison, une allée sinueuse mène à des fontaines censées contenir des eaux miraculeuses. Pas du genre à laisser passer un miracle gratuit, je me suis arrosé plusieurs fois, juste pour une assurance éthérée.

Après un copieux déjeuner buffet, nous avons visité une école de tapis. Ici, les apprentis passent des mois à attacher à la main des brins de soie sur des métiers à tisser massifs pour créer de magnifiques œuvres d'art, vendues dans la salle d'exposition en planches de bois entre sept et vingt mille euros. Des tapis moins chers en laine ou en coton ont été exposés, avec de simples tapis de conception nomade à partir d'environ 300 euros. Mes mâchoires sont tombées au sol quand Ercan Gürel m'a tendu un beau grand tapis tissé à la main, avec un certificat d'authenticité, et a révélé que c'était un cadeau de lui et de l'école du tapis.

Le lendemain, toujours sous le choc du généreux tapis turc, nous sommes arrivés en pleine forme sur les côtes de la Grèce. S'il y avait eu suffisamment de temps, notre premier choix aurait été de visiter l'État monastique autonome de la Sainte Montagne, le mont Athos. Selon la tradition athonite, Marie s'est arrêtée ici en route pour visiter Lazare. Elle a marché à terre et, accablée par la beauté majestueuse et immaculée de la montagne, elle l'a bénie et a demandé à son Fils que ce soit son jardin. [Si maman n'est pas heureuse, personne n'est heureux.] À partir de ce moment-là, la montagne a été consacrée comme «le jardin de la Mère de Dieu» et a été interdite à toutes les autres femmes depuis.

Oh, eh bien, Athènes était un bon «plan B». C'était la veille du Nouvel An, et comme d'habitude pour les Italiens, nous avons cherché à acheter un nouveau vêtement rouge à porter le jour de l'An. Un t-shirt rouge avec des broderies dorées de l'Acropole remplissait l'addition. Athènes était très animée et les bus de tournée étaient assez ingénieux dans leur itinéraire pour éviter les preuves de pillage chaotique ou de destruction déchaînée. En interrogeant les guides touristiques sur les émeutes, ils ont toujours feint l'ignorance; l'antienne bien répétée était toujours «je n'en sais rien».

Aussi improbable que cela puisse être, des lacunes de mémoire plus étranges ont été constatées. Un soir, Jason Bowen, directeur de croisière du Norwegian Jade, a organisé le «Jeu ​​des pas si jeunes mariés» dans le Spinnaker Lounge. La question de signature «Où était l'endroit le plus inhabituel que vous ayez jamais fait» a suscité des réponses pas si uniques, mais après qu'un mari de longue date a déclaré que c'était dans la couchette supérieure d'un camping-car orange, sa femme a haleté «Oh, c'était ça vous j'étais avec?

Inoubliables, à bien des égards, étaient les nouveaux amis que nous avons rencontrés lors de cette croisière. Les gens de Cruise Critic ont organisé deux rencontres pour les fans du conseil d'administration. Nous avons rencontré Brian Ferguson et Tony Spinosa de Paris, France, qui fêtaient la retraite anticipée de Brian d'Air France. Nous avons rencontré Robbie Keir et son beau, Jonathan Mayers, qui étaient en vacances à Aberdeen, en Écosse. Par coïncidence, Jonathan s'est avéré être le bairn de Gerry Mayers, notre conférencier de destination, qui a expliqué les histoires anciennes de l'Égypte, de la Turquie et de la Grèce.

L'un des VIP à bord était LLoyd Hara, lieutenant-colonel à la retraite et actuel vice-président de la Commission portuaire de Seattle. LLoyd et Lizzie ont déclaré que le point culminant de leur croisière était leur visite du Palace Armory à Malte, l'une des plus grandes collections d'armes au monde conservées dans leurs bâtiments d'origine, se classant parmi les monuments historiques les plus précieux de la culture européenne. Établi par les Chevaliers de Saint-Jean, moines guerriers féroces et redoutables, l'Amoury reste l'un des symboles les plus saillants et les plus tangibles des gloires passées de l'Ordre Souverain Hospitalier Militaire de Malte.

Je préfère un peu mes moines au côté mignon et potelé, assis autour des tables de fratini, partageant leur caillé et leur petit-lait, les lavant par des carafes d'Asti Spumante. Une telle ambiance charmante est recréée à bord du restaurant haut de gamme de Jade, Papa's Italian Kitchen, magnifiquement décoré comme une trattoria toscane traditionnelle, avec des tables fratini et des briques mattoni a vista. Le menu propose des plats traditionnels d'une variété de régions d'Italie, avec quelques interprétations de ce que les Américains pensent que les Italiens mangent, comme la sauce alfredo, les spaghettis utilisés en combinaison avec du poulet parmigiana (plutôt que comme primo piatto), la salade César et la pizza au pepperoni. .

Nous avons été vraiment impressionnés par la nourriture servie sur le Jade. Nous avons adoré les fajitas et quesadillas tex-mex à Paniolo. Le restaurant Alizar (anciennement connu sous le nom d'Ali Baba's on the Pride of Hawaii) proposait le même menu que le Grand Pacific, mais offrait un service beaucoup plus rapide. Le Blue Lagoon, un restaurant ouvert 24h / XNUMX, proposait des plats réconfortants savoureux, comme un pain de viande de mandrin, une soupe au basilic-crème-tomate, un sablé aux fraises et un gâteau au fromage dégoulinant de myrtilles et de gel sucré. Gelato italien et autres délices délicieux n'étaient qu'à un coup de fil, livrés rapidement par le service de chambre gratuit, tout comme par magie!

Le cadeau à bord du Magi était notre concierge, Ruth Hagger, une fräulein tyrolienne effervescente dont la disposition juvénile et joyeuse venait tout droit d'un livre d'histoires Heidi. Originaire du hameau de course de ski de la Coupe du monde de Kitzbühel, son charmant accent autrichien sonnait exactement comme le peuple sain et chaleureux immortalisé dans «The Sound of Music». Elle était sans aucun doute la seule personne sur le navire à pouvoir s'attaquer au tyrolien «Der Pfårrer vu Bschlåbs hat z'Pfingschte's Speckbsteck z'spat bstellt». Ruth semblait connaître quelqu'un qui connaît quelqu'un qui peut obtenir des réservations n'importe où sur terre ou sur mer. Qu'il s'agisse d'une Jeep à Malte ou d'un accès aux cadres supérieurs, Ruth est une autrichienne impressionnante avec une attitude «can-do». Toujours aussi étonnamment, le premier jour de la croisière, elle s'est approchée de nous, nous a accueillis par notre nom et s'est présentée. Non seulement elle avait mémorisé nos noms et nos visages à partir du système de sécurité du navire, mais elle savait d'où nous venions et quels sont nos intérêts (peut-être de nos excursions précédemment réservées?) Je n'ai jamais connu un niveau de service comme celui-là sur aucun navire avant, et ce fut une surprise étonnamment délicieuse.

Notre port de débarquement, Barcelone, était animé et agité avec des marchands vendant des cadeaux de dernière minute pour le grand jour, Epifania, le 6 janvier. Les catalans célèbrent la saison avec deux traditions liées au caca. Le premier est Caganer, un petit personnage en forme de gnome de porcelaine avec son pantalon baissé, déféquant quelque part dans la crèche. Tel un petit garçon batteur, Caganer offre ses cadeaux uniques à la crèche depuis le milieu du XVIIIe siècle. Pa rhum pum pum pum.

Caga Tió (tió signifie bûche en catalan) est une bûche de Noël, peinte avec un visage souriant et entretenue d'après El Dia de Inmaculada (8 décembre). Puis, à Noël, les enfants battent la bûche et chantent des chansons incitant à «$ h! T des cadeaux».

Nous avons passé la nuit dans un petit trou dans le mur de la pension, le Continental Hotel, situé sur les Ramblas de la Plaça Catalunya - l'équivalent Barçalon de l'avenue des Champs-Élysées rencontre Times Square. Cet hôtel n'est pas pour tout le monde, en particulier ceux en fauteuil roulant, ou les clients exigeants à la recherche d'un hébergement de luxe. Mais en tant qu'endroit idéal pour dormir le temps d'une nuit, notre chambre à 78.50 euros était livrée avec une foule de commodités gratuites, comme du vin rouge et blanc à volonté, de la crème glacée, des boissons gazeuses, du jus d'orange, un petit bar à salade, six plats chauds comme des pommes de terre rôties et riz pilaf, céréales, pains, noix de cajou, arachides et noix. Un ordinateur Internet et une connexion Wi-Fi très puissante étaient également gratuits. Notre chambre était petite mais très propre, et il y avait une salle de bain privée avec baignoire et douche puissante apportant beaucoup d'eau chaude le matin. Le papier peint avait une sorte de dessin de conte de fées, commençait à peler et, visiblement, vieillissait. Il était assorti au couvre-lit et aux abat-jours en dentelle d'un rose sans vergogne et très fu-fu, quelque chose qui ressemblait à la chambre d'amis de la maison de grand-mère où elle gardait ses poupées en porcelaine.

Nous avons passé la majeure partie de notre journée à visiter le Temple Expiatori de la Sagrada Família, une somptueuse église catholique romaine encore en construction (depuis 1882). Conçu par Antoni Gaudí, le projet final devrait être achevé d'ici 2026 (une bonne raison de revenir à Barcelone). La façade est présente une somptueuse crèche sculptée dans la pierre, un hommage au nom du temple «Sainte Famille». Dans la crypte se trouvent les tombes funéraires de la royauté espagnole, dont la reine Constance de Sicile, Marie de Lusignan (troisième épouse du roi Jacques II), et celle de mon 24e arrière-grand-mère, la reine Petronila d'Aragon.

Notre vol de retour à Milan n'a duré qu'une heure et quinze minutes. Nous sommes arrivés pour trouver de la neige recouvrant la ville, qui est à seulement 30 miles de la frontière suisse. Ici, dans le nord de l'Italie, nos cadeaux de Noël sont reçus le 6 janvier. Selon la tradition, les cadeaux sont apportés par une sorcière appelée Befana. (Bien sûr, en tant qu'Américain, j'arrive à faire deux trempettes et à recevoir des cadeaux du Père Noël aussi en décembre!) Befana est dépeinte comme une vieille sorcière méchante, certainement la méchante sorcière du genre de musaraigne de l'Ouest. Ça ressemble plus à Halloween quand je la vois, mais je prendrai tous les cadeaux que quelqu'un veut me faire.

Ce n'est pas fini tant que la grosse femme ne chante pas. Les Italiens adorent leur opéra et j'adore les événements gratuits du Teatro alla Scala. «Prima delle Prime» est un événement régulier gratuit pour le public présentant un opéra ou un ballet à venir. L'événement comprend des conférences, des vidéos, des échantillons en direct et, bien sûr, la possibilité d'entrer gratuitement dans les murs sacrés de La Scala. Je ne peux pas prendre l'avion pour l'Amérique tant que j'entends au moins un air de quelque chose, comme O mio babbino caro ou Amami Alfredo. Ce n'est pas au revoir, mais c'est arrivéerci Italia pour l'instant.

Pour une sélection de photos de notre voyage, veuillez consulter http://thejade.weebly.com