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Les Russes prennent le dernier «touriste de l'espace»

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Écrit par éditeur

Tôt jeudi matin, le vaisseau spatial russe Soyouz décollera du cosmodrome de Baïkonour au Kazakhstan transportant le dernier touriste privé, les États-Unis.

Tôt jeudi matin, le vaisseau spatial russe Soyouz décollera du cosmodrome de Baïkonour au Kazakhstan, transportant le dernier touriste privé, le concepteur de logiciels américain Charles Simonyi, vers la station spatiale. Étant donné que la station passe de trois membres d'équipage à six, Soyouz doit être utilisé pour accueillir, par exemple, des astronautes canadiens, européens et japonais qui attendent depuis des années pour vivre à bord de la Station spatiale internationale (ISS). De plus, après 2010, date à laquelle les navettes spatiales américaines seront retirées, le vaisseau spatial devra transporter des astronautes américains dans l'espace. Un travail aussi lourd pour Soyouz met fin, pour l'instant, à ce qui était autrefois un programme de tourisme spatial russe lucratif.

Depuis 2001, les Russes ont fait voler six participants à des vols spatiaux privés, qui ont payé au moins 20 millions de dollars négociés par l'intermédiaire de Space Adventures, basé en Virginie, pour des voyages dans l'espace. Simonyi fera son deuxième voyage, un contrat de 35 millions de dollars, à la station. Il est prévu pour une mission de 12 jours pour effectuer des recherches sur la perte de densité osseuse et les lombalgies dans l'espace, pour travailler sur des études d'observation de la Terre et pour communiquer avec les étudiants. Vous pouvez suivre son expérience en ligne.

Cependant, le président et chef de la direction de Space Adventures, Eric Anderson, m'a dit par e-mail que l'annonce de la Russie n'affectait pas les projets de la société pour les futures missions spatiales privées et que Space Adventures avait une mission privée prévue pour 2011. «Nous avançons comme prévu. », A déclaré Anderson. (Vous pouvez consulter le communiqué de presse de la société ici.)

En outre, le chef de l'Agence spatiale russe, Anatoly Perminov, a déclaré au journal gouvernemental qu'il avait promis au Kazakhstan d'envoyer un cosmonaute de l'ex-république soviétique à la station «sur une base commerciale», et que ce voyage devrait être le suivant tomber.

«Les Russes ont simplement dit:« nous ne prenons pas de passagers payants »à bord du Soyouz, un véhicule gouvernemental, car la station spatiale agrandit son équipage. Mais en termes d'affaires, [le vol de Simonyi] n'est pas le dernier vol commercial vers l'espace », déclare Henry Hertzfeld, professeur-chercheur en politique spatiale et affaires internationales à l'Université George Washington à DC.

Des entreprises privées comme Xcor Aerospace, basée à Mojave, en Californie, et Virgin Galactic appartenant au milliardaire Richard Branson's Virgin Group, construisent des fusées et des vaisseaux spatiaux pour emmener des passagers sur des vols sous-orbitaux, et les véhicules peuvent même être utilisés pour tester des instruments gouvernementaux. Mais, dit Hertzfeld, ce type d'entreprise privée en est encore à ses balbutiements. «Il reste à prouver que c'est une bonne affaire», dit-il. Hertzfeld ajoute que la plupart de ces entreprises, sinon toutes, qui sont bien avancées dans la fabrication de véhicules, reçoivent des marchés publics et des fonds de R&D.

Un exemple est SpaceX basé à Hawthorne, en Californie, qui a reçu un contrat du gouvernement pour utiliser sa fusée pour transporter du fret vers la station spatiale une fois les navettes retirées. La société a également une clause dans son contrat, que la NASA n'a pas encore exercée, pour transporter les membres de l'équipage à la station. «Nous avons développé la capacité de simplement faire du fret avec des plans futurs d'évolution pour transporter l'équipage. Notre conception de capsule peut accueillir les deux », déclare Lawrence Williams, vice-président de la société. Leur véhicule appelé Falcon devrait être accosté pour la première fois à la station en 2011. «Si nous commençons à travailler sur les capacités de l'équipage aujourd'hui, nous pourrions transporter l'équipage dans les 24 mois», dit Williams.

Bien que des entreprises privées travaillent avec diligence pour construire des véhicules destinés à accueillir les missions de vol spatial humain des États-Unis, il n'en reste pas moins que le vaisseau spatial Soyouz sera encore plus crucial qu'il ne l'est déjà pour poursuivre l'entretien et l'expansion de la station spatiale de 100 milliards de dollars. Williams dit que le facteur contraignant dans la décision des Russes de ne pas prendre de passagers payants après 2009 est qu'ils vont devoir faire voler beaucoup plus d'astronautes américains vers la station spatiale. «Les États-Unis n'auront aucun véhicule pour voler seuls, donc, dans l'intervalle, la NASA doit compter sur le secteur commercial», déclare Williams. «Les Russes ont un contrat pour faire exactement cela.»

«Nous aurons un écart et c'est regrettable, mais la navette est un véhicule vieillissant et il a fallu prendre la décision de la retirer. Maintenant, nous allons devoir compter sur les autres et nous concentrer également sur Ares, [le futur lanceur de la NASA], pour récupérer notre capacité pour les êtres humains à voyager dans l'espace », déclare Hertzfeld.