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L'ex-hôtelier Kurt Wachtveitl partage quelques souvenirs

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Kurt Wachtveitl a probablement été l'hôtelier le plus ancien au monde, car il a dirigé l'un des hôtels les plus prestigieux de Bangkok pendant 42 ans - le Mandarin Oriental.

Kurt Wachtveitl a probablement été l'hôtelier le plus ancien au monde, car il a dirigé l'un des hôtels les plus prestigieux de Bangkok pendant 42 ans - le Mandarin Oriental. Retraité fin mai, l'hôtelier a partagé, lors d'une soirée privée au Foreign Correspondent Club de Bangkok, certains de ses souvenirs sur son travail et sa vision de l'avenir de l'industrie du voyage en Thaïlande. Voici quelques faits saillants de son discours.

En 1965, Wachtveitl a repris le poste de directeur général du premier complexe de style occidental de Pattaya au Nipa Lodge. «C'était une période difficile», se souvient-il. «Mais j'ai eu de la chance, car nous avons soudainement obtenu le contrat pour accueillir tous les ingénieurs et planificateurs américains qui construisent la nouvelle base aérienne militaire d'U-Tapao. Notre hôtel était complet et nous avons dû agrandir jusqu'à 150 chambres. Ce fut une très bonne expérience: mon exposition à [l'armée] américaine pendant 18 mois a été difficile, et quand ils sont partis, j'ai eu le sentiment que j'avais finalement servi moi-même dans l'armée américaine!

En 1967, Kurt Wachtveitl devient alors directeur général du Mandarin Oriental. En tant que directeur général, il a présidé à la transformation de la propriété en l'adresse d'hôtel la plus glamour de Bangkok. L'Oriental a, au fil des ans, été constamment classé dans les enquêtes et les sondages parmi les meilleurs hôtels du monde. «Quel est le secret d'un bon service? Le moyen le plus efficace et le moins cher pour un hôtelier de fournir un service d'excellence est simplement… d'écouter nos clients et de reconnaître leur désir », a-t-il déclaré. Une autre clé du succès est une bonne chimie entre le personnel et la direction. «Vous devez traiter les gens équitablement. Nous avons été, par exemple, parmi les premiers en Thaïlande à vraiment donner les frais de service à nos employés. Aujourd'hui, l'Oriental compte 850 employés avec un chiffre d'affaires parmi les plus bas de l'industrie à seulement 3 pour cent. Et nos employés travaillent en moyenne 16 à 17 ans pour la propriété », a-t-il déclaré.

La réputation de l'Oriental s'est traduite par la présence de nombreuses célébrités et VIP dans l'hôtel. «En général, les célébrités se sentiront toujours [à l'aise] si elles obtiennent exactement ce qu'elles veulent», a-t-il déclaré. Interrogé sur la célébrité la plus difficile à plaire, Wachtveitl a répondu sans hésitation: Elizabeth Taylor.

Après plus de quatre décennies à regarder l'industrie touristique thaïlandaise, Kurt Wachtveitl ne voit cependant pas grand-chose d'optimiste dans le royaume. «Les affaires vont très mal, le taux d'occupation de nombreux hôtels étant d'environ 20%. C'est la conséquence de la crise économique mais aussi de la politique locale. » Selon lui, les seuls invités actuellement en Thaïlande sont ceux qui y sont déjà allés et qui ne se sentent pas découragés par les troubles politiques. À plus long terme, Wachtveitl estime que la Thaïlande ne restera attractive que pour les touristes à faible pouvoir d'achat: «Beaucoup de gens viennent ici parce que c'est bon marché et moins cher que de rester à la maison. Et si 90% des voyageurs viennent ici uniquement parce que c'est bon marché, les 10% restants avec un réel pouvoir d'achat ne viendront plus! »