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Penser globalement: Victoria Cliff Resort dans l'archipel de Mergui, mer d'Andaman

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Écrit par Keith Lyons

Victoria Cliff Resort, un nouveau complexe de plongée en apnée et de plongée dans l'archipel de Mergui, `` pense globalement, agit localement '' pour favoriser le tourisme durable au Myanmar, comme le découvre Keith Lyons.

L'une des premières stations de plongée en apnée et de plongée de l'archipel de Mergui est aux prises avec le défi de proposer des expériences Instagramables tout en améliorant la protection de l'environnement sur une île isolée de la mer d'Andaman. Victoria Cliff Resort sur l'île de Nyaung Oo Phee, au large des côtes du sud du Myanmar et de la Thaïlande, sera officiellement ouvert le mois prochain par le ministre du Tourisme du Myanmar, mais la station balnéaire parfaite a mis près d'une demi-décennie à se concrétiser.

Tout a été plus difficile que prévu et les coûts ont été beaucoup plus élevés que sur le continent, déclare Alfred Sui, PDG de Victoria Cliff, qui a obtenu un bail pour l'île en 2013. Il a fallu deux ans pour obtenir l'approbation de la tente et de la villa. le gouvernement du Myanmar. La facture mensuelle d'Internet par satellite pour l'île isolée pour fournir le wifi au personnel et aux clients est de 2,600 USD. «Nous avons dû tout faire nous-mêmes, y compris obtenir de l'eau potable à partir d'une source naturelle et produire notre propre électricité à l'aide d'une centrale solaire. En étant le premier de l'archipel et en prenant les devants, cela n'a pas été facile, mais nous avons facilité la tâche aux autres.

L'île couverte de forêts, anciennement connue sous le nom d'île McKenzie à l'époque coloniale de la Birmanie, se trouve dans la zone extérieure des 800 îles qui composent l'archipel de Mergui, une zone auparavant interdite à tous au cours du dernier demi-siècle. C'est à la fin des années 1990 que quelques bateaux de plongée étrangers ont été autorisés à pénétrer dans la région politiquement sensible. L'affectation de quelques îles au développement n'a commencé que cette décennie, et la première station balnéaire, Myanmar Andaman Resort, n'accueille plus de visiteurs, après avoir opté pour l'accueil des excursionnistes à bord de grands bateaux de croisière de 1500 passagers en provenance de Singapour, de Malaisie et de Thaïlande. Le premier véritable éco-resort, Boulder Island Eco-Resort, en est maintenant à sa troisième saison, tandis que ces derniers mois, les nouveaux complexes haut de gamme Wa Ale Resort et Awei Pila ont reçu leurs premiers clients.

Avec ses sables coralliens de couleur crème douce, ses eaux claires et chaudes azur et ses nombreux poissons tropicaux, y compris l'emblématique poisson-clown `` Nemo '', le Nyaung Oo Phee, auparavant inhabité et recouvert de jungle dense, peut sembler une île paradisiaque, mais trouver un équilibre entre les touristes les demandes, la bureaucratie gouvernementale, l'industrie de la pêche et la préservation de l'environnement n'ont pas été faciles. Sui dit que son île de premier choix a été donnée à une autre partie ayant de meilleures relations avec les décideurs, une pratique courante pendant les décennies de régime militaire du Myanmar où le «capitalisme de copinage» était pratiqué sans aucune transparence. À la suite des élections démocratiques au Myanmar en 2015, le manque de certitude sur les rôles et les responsabilités du gouvernement régional et central a entravé le processus.

Malgré les difficultés, Sui a persévéré, poussé par son désir de créer une entreprise de tourisme durable dans une région qui avait souffert des industries extractives exploitantes, de la contrebande au marché noir et de l'exode des travailleurs migrants à la recherche d'une vie meilleure dans la Thaïlande voisine. Alors qu'au départ, les fonctionnaires du gouvernement de la capitale Naypyidaw ne savaient pas qui il était et le considéraient avec suspicion, Sui dit que les inspections sur place de son entreprise ont changé les opinions des politiciens et des fonctionnaires.

L'industrie de la pêche locale, l'un des principaux employeurs de la région, mais coupable de braconnage illégal et de surpêche non réglementée, a également initialement considéré comme une menace la création d'éco-stations et d'activités nautiques pour les touristes. «Nous ne sommes pas en concurrence avec les pêcheurs, nous avons une relation de coopération. Il s'agit de nouer des relations, mais aussi de l'éducation et des connaissances. »

Sui dit que lorsqu'il est arrivé pour la première fois dans l'archipel, il y avait des preuves de l'utilisation de dynamite dans la pêche à l'explosif, avec d'énormes trous dans le récif de corail. Une meilleure patrouille de la marine birmane signifie que la dynamite n'est plus utilisée pour tuer et attraper la vie marine, mais il dit que la station essaie d'éduquer les pêcheurs locaux à ne pas prendre de poissons trop petits afin de maintenir les stocks de poissons et de ne pas endommager le corail. Le complexe a construit des amarres pour que les bateaux n'aient pas à tirer leurs ancres sur le corail, et les pêcheurs ne sont pas autorisés à pêcher sur les principaux sites de plongée avec tuba de la station. «Nous faisons appel à leur avenir, à ce qu'ils transmettent aux générations futures. Parce que si les océans sont pêchés, si les arbres sont coupés, il n'y a pas d'avenir. Tout sera parti.

Il pense que la présence de la station a contribué à la protection des stocks de poissons autour de l'île et que la station a établi de nouveaux récifs artificiels pour restaurer les zones endommagées par les explosions. Avant que la station n'accueille ses premiers clients, un nettoyage approfondi a permis d'éliminer les débris marins, les plastiques échoués de toute l'Asie du Sud-Est et les filets de pêche fantômes jetés. La principale plage nord de Nyaung Oo Phee est nettoyée trois fois par jour, tous les déchets étant renvoyés sur le continent pour être recyclés et traités.

Alors que les touristes asiatiques, en particulier ceux de Thaïlande bénéficiant d'une entrée gratuite au Myanmar, représentent 80% des excursionnistes ou des nuitées à Nyaung Oo Phee pendant la saison d'octobre à mai, Sui espère que davantage d'Occidentaux découvriront l'île. Les Européens sont plus soucieux de l'environnement, dit-il, en faisant attention de ne pas endommager ou de ne pas souvenir du corail, et en préférant les bouteilles d'eau rechargeables aux bouteilles en plastique à usage unique.

Alors que la station balnéaire de Nyaung Oo Phee avec ses tentes forestières et ses villas en bord de mer offre aux clients un accès facile pieds nus à la plage de sable blanc photogénique, elle se trouve à seulement quelques mètres au large et à de courtes excursions en bateau vers les véritables trésors de l'archipel, le monde sous-marin. Une étude réalisée en 2018 par Fauna & Flora International estime qu'environ 300 espèces de coraux se trouvent dans tout l'archipel, qui s'étend sur 400 km du nord au sud, et probablement plus de 600 espèces de poissons de récif vivent dans les récifs frangeants et les atolls. Les mérous, les vivaneaux, les empereurs, les poissons-papillons et les poissons-perroquets sont communs autour de Nyuang Oo Phee, ainsi que le poisson-clown distinctif `` Nemo '', et les plongeurs en apnée et les plongeurs peuvent s'émerveiller devant la table, le tube, la harpe, la corne de cerf, la griffe du tigre et le corail de la Gorgone.

Près de 300 personnes sont employées sur l'île et dans son hôtel Victoria Cliff à Kawthaung, et Sui espère que sur le continent, davantage de tourisme, d'attractions et d'activités communautaires donneront aux visiteurs plus de raisons de rester du côté birman de la frontière, plutôt que de simplement venir faire une excursion d'une journée depuis le port thaïlandais de Ranong, de l'autre côté de l'estuaire du fleuve. «Ces îles offrent une beauté naturelle que l'on ne trouve nulle part ailleurs en Asie, en plus d'être peu peuplées et pas surdéveloppées. Tout développement doit être contrôlé pour rester naturel. »