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Une baleine morte met en évidence les principaux défauts de l'industrie de la pêche au poulpe à False Bay

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Une autre baleine de Bryde morte de 12 mètres a été retrouvée à False Bay près du Cap la semaine dernière après s'être empêtrée dans des cordes de piège à poulpe. Les pièges sont utilisés par une seule entreprise depuis 1998, soi-disant sous un «permis d'exploration».

Des membres du public ont repéré la baleine enchevêtrée - un mâle sous-adulte d'environ dix ans - à environ deux kilomètres au large de Miller's Point, un site de mise à l'eau populaire dans la zone de protection marine du parc national de Table Mountain.

Une équipe de la ville du Cap sur un bateau gonflable a coupé la baleine morte des cordes et a remorqué la carcasse de six tonnes jusqu'à la cale de halage pour être enlevée par camion jusqu'à la décharge de Visserhoek au nord de Melkbos, où elle a été enterrée.

Des témoins sur la cale ont raconté comment le corps de la baleine avait été profondément lacéré, montrant des signes de tentatives douloureuses et vaines pour se libérer des cordes en nylon d'environ cinq centimètres d'épaisseur. La langue de la baleine était devenue distendue et gonflée.

La baleine de Bryde morte (prononcez «Brooders») est la sixième baleine de False Bay à être morte noyée dans des cordes de piège de pêche au poulpe au cours des quatre dernières années, a déclaré un responsable de la ville du Cap qui travaille dans la gestion côtière qui a demandé à rester anonyme .

«Au moins huit baleines se sont enchevêtrées et six sont mortes», a expliqué le responsable de la ville. «Mais potentiellement, ces deux chiffres sont sous-estimés, car nous ne connaissons certainement pas tous les cas.»

Quelques jours plus tôt, le samedi 8 juin, des volontaires ont libéré une jeune baleine à bosse des cordes de piège à poulpe, également près de Miller's Point.

«Nous avons trouvé un veau de baleine à bosse emmêlé dans une corde autour de son corps et de ses nageoires et ancré au fond de la mer», a déclaré Craig Lambinon de SAWDN. «Une plus grosse baleine était présente que nous soupçonnons d'être un membre de la famille du veau.»

La mort de la baleine de Bryde et l'enchevêtrement de la baleine à bosse surviennent au début de la saison des baleines du Cap, lorsque de plus en plus de baleines sont vues dans les eaux du Cap en hiver et au printemps. Des villes comme Cape Town, Hermanus et Plettenberg Bay proposent à la fois l'observation des baleines en bateau et à terre. Les espèces les plus couramment observées sont les baleines de droite du sud, à bosse et de Bryde.

Une seule entreprise exploite les casiers de pêche au poulpe depuis 1998 dans le cadre d'un «permis d'exploration», accordé par le ministère de l'Agriculture, des Forêts et des Pêches.

Le responsable de la ville a expliqué que le but du permis d'exploration est d'établir par une étude scientifique si la pêche au poulpe est durable.

«Mais à notre connaissance, aucune analyse scientifique n'a jamais été menée et l'entreprise continue de fonctionner, capturant des milliers de poulpes sans évaluation de durabilité. Et les baleines continuent de mourir. C'est une expérience ratée, et la pêche doit être fermée dès que possible. »

Selon les conditions du permis, la société est autorisée à opérer sur plusieurs sites à False Bay, posant plusieurs centaines de pièges à poulpe au fond de l'océan sur des lignes pouvant s'étendre entre cinq et 20 kilomètres.

Les soi-disant «pots» - ou pièges - reposent sur le fond de l'océan et sont reliés par de lourdes chaînes et des cordes plombées. Ceux-ci peuvent emmêler les baleines, maintenir les animaux sous la surface et les noyer éventuellement.

Depuis 1998, l'entreprise a retiré jusqu'à 50 tonnes de poulpe par an à False Bay. Les casiers étaient à l'origine considérés comme «respectueux de l'environnement», car les prises accessoires étaient jugées suffisamment faibles. Mais depuis plusieurs années, l'enchevêtrement et la mort des baleines ont soulevé des inquiétudes quant à la validité éthique et économique de l'industrie.

Le photographe et cinéaste Craig Foster était présent sur la cale de Miller's Point lorsque la baleine morte a été ramenée à terre. Pendant dix ans, il a plongé presque tous les jours à False Bay, documentant la vie marine dans le cadre du Sea Change Project, une organisation à but non lucratif qui s'est associée à des experts en biologie marine de l'Université de Cape Town.

«Pourquoi cette petite entreprise est-elle autorisée à s'en tirer? Il n'emploie que quelques personnes. False Bay est l'un des pôles de biodiversité en Afrique du Sud, et personne ne sait quel impact l'industrie de la pêche au poulpe a sur toutes les autres espèces marines.

«Il est illégal pour le public de s'approcher d'une baleine à moins de 300 mètres et de risquer une amende de plusieurs centaines de milliers de rands», a déclaré Foster. «Pourtant, une entreprise de pêche est en fin de compte responsable de la mort des baleines, et ne reçoit aucune amende ni suspension? Cela n'a aucun sens.

Les coûts financiers du démêlage et de la libération des baleines piégées et de l'élimination des baleines mortes sont importants, mais la société n'est pas responsable.

«Cela coûte de l'argent, du temps et des efforts de travail pour démêler la baleine, la remorquer à terre, la transporter par camion jusqu'à un site d'enfouissement et l'enterrer», a expliqué le responsable de la ville. «L'entreprise ne paie pas cette facture, contrairement à la ville et aux contribuables. Les citoyens subventionnent effectivement l'abattage des baleines tandis que l'entreprise est autorisée à pêcher des milliers de poulpes à False Bay à un coût environnemental, économique et éthique élevé.

«Ce n'est pas comme si cette entreprise employait des centaines de personnes locales ou fournissait de la nourriture aux marchés locaux. Tout le poulpe est mis sur la glace et exporté vers les pays asiatiques. Une petite entreprise de pêche en profite alors que l'image internationale du Cap en tant que destination touristique est sérieusement ternie par le massacre de baleines.