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Regarder les chiens courir

yukon4
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Écrit par éditeur

Elle était un poète improbable, étant une fille de la brousse et tout. Mais elle n'était pas un musher improbable.

Elle était un poète improbable, étant une fille de la brousse et tout. Mais elle n'était pas un musher improbable. Kyla Boivin avait l'air mal à l'aise l'année dernière lors du banquet de la course de traîneau à chiens Yukon Quest dans sa petite robe noire ajustée, du vernis à ongles rouge fraîchement peint et des chaussures de danse. Son apparence m'a conduit à une double prise. Après tout, ce fut un rassemblement de tumulte et de dégringolade, partant pour une randonnée glaciale très solitaire et époustouflante à travers les paysages les plus impitoyables du Yukon.

Mais elle était bien consciente des nuits blanches à venir; ils étaient même une seconde nature pour elle. Boivin avait des chiens depuis l'âge de seize ans. Elle était précoce et pas de problème. Elle était attachante mais d'une manière très particulière.

La citation sur la page Facebook de Kyla dit aujourd'hui: «Faites ce qui vous fait le plus peur.» Sur la même page, elle se décrit également comme «un connard». Mais je ne la crois pas. C'est juste un mélange de sa nature contrariante et d'une éducation loin des terres colonisées, je suppose.

Vernis à ongles et chaussures de danse fraîchement peints
Inutile de dire que son apparence, toute parée de vernis à ongles fraîchement peint et de chaussures de danse au banquet, était incongrue. Elle avait passé une grande partie de sa vie à rouler sur des pistes gravées dans la neige, souvent avec une cigarette suspendue à sa bouche. Elle a appris très tôt à diriger des équipes de chiens piégeurs à l'ancienne du Yukon dans certains des paysages les plus froids, sauvages et accidentés du nord.

Vous auriez à peine deviné que cette jeune femme de vingt-six ans, presque délicate mais tout à fait rude, était sur le point de se lancer dans la Yukon Quest; réputée pour être la plus éprouvante des courses de chiens au monde.

«Vous êtes fatigué, vous avez froid et vous avez faim; et c'est normal pour le cours », m'a-t-elle dit au banquet sans hésitation,« Si vous voulez être à l'aise, restez à la maison.

«Pour moi, j'ai l'impression que c'est là que je suis censé être. C'est le meilleur endroit au monde - regarder les chiens courir. C'est pourquoi je continue de revenir, je suppose.

Kyla avait couru la course à six reprises depuis ses débuts à l'âge de dix-huit ans. L'année précédente, elle avait remporté la Red Lantern, une distinction décalée décernée au dernier participant à franchir la ligne d'arrivée. Mais elle l'a traversé. Et maintenant, elle était considérée comme une ancienne combattante. Elle espérait enfin se rapprocher des meilleurs finisseurs qu'elle appelait «les professionnels». C'était un objectif qui continue de lui échapper.

Les professionnels sont ces mushers qui terminent régulièrement dans le top dix de la Yukon Quest ou de son ennemi d'Alaska le plus connu mais moins robuste, l'Iditarod. La plupart participent aux deux. Ces dernières années, ces courses étaient devenues si compétitives que les mushers ont dû dépenser les plus gros dollars pour constituer leurs équipes de chiens. Dans cette course, le simple fait d'arriver à la ligne de départ pourrait vous coûter dix mille dollars.

Parmi les coureurs de haut niveau qui se sont lancés dans la Yukon Quest du lendemain, figuraient des personnalités telles que l'Allemand Sebastian Schnuelle, l'Autrichien Hans Gatt ou le musher d'origine suisse Martin Buser. Ces mushers ont fait de la course une vie et une entreprise. Leur participation à chaque événement pourrait bien dépendre de la bourse. C'est une compétition coûteuse pour tout le monde, et ils courent pour gagner; c'est une sorte de décision commerciale.

Chacun de ces mushers est également lié à une entreprise parallèle. Nommé d'après son premier chien Blue, Schnuelle dirige Blue Kennels, tandis que Gatt construit des traîneaux pour ses collègues mushers pour son entreprise, Gatt Sled et enfin Buser élève des chiens de traîneau dans ses chenils Happy Trails.

Financer le voyage vers le Yukon Quest
Kyla Boivin n'avait pas de telles affaires. Elle avait financé ses voyages par ses propres moyens, sous l'impulsion initiale de ses parents solidaires. Elle avait également développé un groupe, un groupe d'amis locaux qui l'encourageaient et l'ont aidée en cours de route. Elle avait pour mission de donner vie à l'histoire du traîneau à chiens au Yukon. Elle était motivée à sa manière; même si elle a admis que ses passions l'ont peut-être empêchée d'avoir un bon travail, peut-être un peu d'argent et certainement une vie autre que ses chiens.

Mais à ce moment-là de sa vie, elle était motivée par le prestige de finalement terminer dans la catégorie supérieure de la Yukon Quest. Elle avait encore l'énergie nécessaire pour alimenter sa propre mission.

Contrairement aux coquetteries de Kyla ce soir-là, en entrant dans la vaste salle, vous avez peut-être pris le banquet de lancement pour une soirée de bingo. Le bavardage a éclipsé une interprétation en direct de Leo's Song, une histoire d'amour de chiot aux yeux bruns pour un chien de livre débraillé et débraillé, Leo, pour le hot-dog Sara, un chien merveilleux dont «a obtenu des papiers» et ne le fera pas donnez une chance au pauvre Leo.

Une vente aux enchères silencieuse a vendu des livres sur la quête, des calendriers ou d'autres accessoires. Les journalistes de la quête inconditionnelle bourdonnaient dans la pièce à la recherche de leur angle. Il y avait l'histoire improbable du musher jamaïcain, Newton Marshall, qui avait été formé par Hans Gatt, triple vainqueur de Quest. Il y a eu l'absence notée du quadruple vainqueur de la Yukon Quest, Lance Mackey, qui n'était pas là pour défendre son titre. Il y avait des bénévoles, des membres de la famille, des propriétaires de chenil et des sponsors d'équipe. Tout se déroulait dans une ambiance familiale.

Un test d'endurance physique et mentale
Le Yukon Quest est respecté parmi les mushers purs et durs comme la vraie chose; un test d'endurance physique et mentale connu pour être la course de chiens de traîneau la plus difficile au monde. Il suit les itinéraires historiques de la ruée vers l'or et de la livraison du courrier en traîneau à chiens qui datent du début du 20e siècle. Pendant le trek de dix à seize jours, les températures peuvent descendre en dessous de moins quarante degrés Celsius; vous pouvez voir des vents à cent milles à l'heure et faire face à des conditions dangereuses de glace enchevêtrée, lorsque des formations de glace desserrées dépassent des rivières par ailleurs gelées.

Alternant chaque année dans des directions, la Yukon Quest a débuté l'année dernière à Whitehorse au Yukon et s'est rendue à Fairbanks, en Alaska, en passant par cinq sommets de montagne et en descendant le fleuve Yukon. Les Mushers courent la course avec un équipement obligatoire qui est vérifié à dix points de contrôle désignés, qui sont jusqu'à deux cents miles de distance. Entre les deux, vous êtes essentiellement seul.

Le banquet de ce soir-là était le dernier repas copieux pour le groupe de vingt-neuf mushers avant qu'eux et leurs chiens ne se fondent dans le paysage. Le lendemain matin, la course intense commencerait. C'était une époque où certaines équipes peaufinaient nerveusement leurs stratégies.

Kyla a trébuché sur la scène. Elle a remercié un sponsor d'avoir prêté un camion utilisé par sa manutentionnaire, Kristie Falkevitch. Kristie suivrait Kyla tout au long de la course, fournissant des provisions aux points de contrôle et ramassant les chiens largués. Les vétérinaires inspectent les chiens à n'importe quel stade de la course, et les blessés ou incapables de continuer sont confiés aux soins du manieur. C'est ce qu'on appelle «laisser tomber» un chien.

Les jours et les nuits à venir seraient consacrés à ce que la poésie de Kyla appelait ce soir-là des «rêves de chien», où le rythme rythmique des pattes de chien sonnait comme une musique pour elle alors qu'ils se frayaient un chemin à travers les neiges d'un vaste paysage.

Kyla lit son poème, Dreams of the Long Run
Contrairement aux discours des autres mushers, Kyla a lu son poème, «Dreams of the Long Run». La pièce se figea en silence alors qu'elle racontait en termes poétiques la vie qu'elle mènerait dans les jours à venir. Finie la petite robe noire car son traîneau deviendrait sa maison. Elle serait laissée à ses pensées, à «dériver librement dans la grande paix… et le chaos puissant de ce voyage».

Le lendemain matin, vous pouviez entendre les aboiements de plusieurs chiens depuis ma chambre au deuxième étage de l'hôtel Edgewater. À l'origine le Windsor, l'hôtel se trouvait au même endroit depuis l'ère du Klondike au 19e siècle. Le territoire du Yukon est une vaste étendue de terres majestueuses, dont les colonies semblent aléatoires mais conservent le charme rustique d'il y a un siècle.

J'ai trouvé Kyla, son groupe, et son équipement dispersés sur la neige alors qu'elle martelait un nouveau traîneau plus léger qui lui avait été prêté à la dernière minute. Elle n'était pas du tout découragée mais avait juste hâte de sortir de la grille de départ.

À l'approche de l'heure du début, une couverture de brume enveloppait la scène, alors que les foules se rassemblaient de chaque côté de la 1ère Avenue au centre de la petite ville. Alors que les mushers et leurs équipes de traîneaux à chiens chargeaient sur la piste, leurs masses volumineuses ont percé la condensation.

Le soleil brillait et les bruits des aboiements des chiens devenaient plus forts. Les canidés comprirent que le moment du départ était arrivé et leur excitation était palpable. Un par un, les mushers se sont alignés et ont fait une dernière vérification, ont caressé leurs chiens avant que la sonnerie ne retentisse, et la longue course a commencé.

«J'aime vraiment le sentier», m'a dit Kyla, «Aider un attelage de chiens à courir un millier de kilomètres est incroyable. Cela ne vieillit jamais pour moi.

«En les regardant se lever après six cents milles, huit cents milles et neuf cent cinquante milles, et ils remuent la queue en disant oui, allons-y! Cela m'épate à chaque fois. J'adore ça.

L'équipe de Kyla a été la deuxième à se diriger vers le checkpoint de Braeburn ce matin-là. Elle avait une équipe de jeunes chiens et faisait attention de ne pas les pousser trop fort. Elle avait élevé ces chiens elle-même; elle n'avait pas de grand chenil avec qui travailler. Mais il était clair que c'était une année charnière. Elle voulait devenir une joueuse de la Yukon Quest.

Pour les jours à venir, le paysage enneigé et les étoiles seraient les guides de ce musher courageux qui était le plus dans son élément sur le sentier tranquille. Elle a disparu au coin de la piste et s'est dirigée vers les forêts isolées et isolées du nord.

Vivre mes propres aventures
Pendant que Kyla et son équipe avançaient, j'ai vécu une série de mes propres aventures au Yukon. J'ai eu mon propre goût des paysages grands ouverts, mais une vue plus apprivoisée. J'ai voyagé au nord de Whitehorse jusqu'au lac Laberge où un musher chevronné a emmené un groupe d'entre nous sur la piste au-dessus du lac gelé par une journée ensoleillée.

Puis, près du coucher du soleil, nous avons visité Muktuk Adventures, un chenil situé près de la rivière Takhini et géré par l'un des mushers les plus chevronnés du Yukon Quest, Frank Turner. Il m'a emmené voir ses 127 huskies d'Alaska, dont chacun vivait dans une boîte verte avec leurs noms peints à l'extérieur. Il y avait Kirby, Beethoven, Tucker, Oreo, Kaze… Pendant que nous marchions, Turner poussa soudain un long cri, auquel répondit rapidement une symphonie canine. Les chiens lui ont vraiment répondu.

Frank Turner avait participé à la Yukon Quest tout sauf un an des vingt-cinq courses de la course. Quand il ne courait pas, il soutenait son fils dans l'aventure. L'année dernière a été la première année où il n'avait pas d'équipe en cours dans la quête.

«Pour entrer dans le top XNUMX, il faut vraiment croire en soi et en son équipe. Vous devez aussi travailler comme un diable », m'a-t-il dit. «Vous devez établir de très bons objectifs et ensuite un plan qui va atteindre ces objectifs. Vous ne pouvez pas changer vos plans à mi-parcours. Vous devez croire au plan.

Avant de nous envoler vers le nord jusqu'à Dawson City, à environ trois cents kilomètres de là, pour rencontrer les équipes Quest, nous avons pris un vol au-dessus du parc national de Kluane à bord d'un petit hydravion. Presque la taille de la Suisse, d'en haut, nous avons été témoins des eaux libres, des rives escarpées et des paysages de haute montagne. Nous avons vu des orignaux, des traces de loups et des champs infinis de neige recouverte de tapis blanc percés uniquement par d'imposants glaciers bleu glacier et des forêts du nord.

Au moment où nous sommes arrivés à Dawson City, les premiers mushers avaient déjà commencé à s'enregistrer au camp de l'autre côté du fleuve Yukon gelé. Les Mushers et leurs équipes ont une escale obligatoire de 36 heures ici avant de poursuivre leur voyage de 1,000 miles.

Kyla Boivin est arrivée à Dawson City, impatiente de faire reposer ses chiens au camp dans une couverture de paille préparée par son maître. Elle avait hâte de changer ses chaussettes, mais peut-être plus prête à prendre une bière. Je ne pus m'empêcher de remarquer que son vernis à ongles rouge du banquet s'était écaillé. L'arrêt de Dawson City était le seul point de contrôle de la course où les chiens et leurs équipes étaient autorisés à entrer en contact et à recevoir de l'aide de la famille et des amis. La route menant aux camps était un endroit très fréquenté où, jusque tard dans la nuit, des incendies brûlaient et des vétérans faisaient leur ronde ressemblant à des mineurs dans la nuit avec des lampes de poche attachées à la tête.

Traîner au camp de Dawson City
Pendant le repos de Dawson City, j'ai traîné autour du camp et pendant un moment je suis devenu un auxiliaire de l'équipage. J'emmenais les chiens se promener et je coupais du bois pour faire du feu. Il y avait les parents de Kyla, Roch et Katheryn Boivin. L'atmosphère joyeuse comprenait ses amies d'enfance Sylvia Frish et son petit bébé, Madeline Derepentigny, ou Mado comme ils l'appelaient. Bien sûr, il y avait la gestionnaire d'équipe inébranlable, Kristie Falkevitch.

Dawson City était la ville natale de Kyla. Son père, Roch Boivin, était originaire de la région du Lac Saint-Jean au Québec et s'était rendu à Dawson City à dix-huit ans avec le rêve de devenir un bushman. Il a été inspiré par les histoires de son arrière-grand-père qui était venu ici au début du siècle dernier.

«Il a raconté les histoires du Klondike, des attelages de chiens, des chevaux, des mineurs et des can-can girls», m'a dit Boivin, «Il reviendrait de Dawson cinq ans plus tard avec suffisamment d'or pour couvrir le sommet d'un lit double, et c'est ce qui a acheté notre ferme au Lac Saint-Jean.

La mythologie de Dawson City au tournant du siècle dernier est bien connue. Des aventuriers venus de loin sont venus ici pour la gloire et les fortunes en or. La ville elle-même à ce jour a laissé le temps s'arrêter. L'architecture est à peu près ce qu'elle était, la ville est une petite communauté. Lorsque le père de Kyla est arrivé ici, il a trouvé la nature excentrique de l'endroit aussi familière que les histoires et les personnes dont il avait entendu parler depuis son enfance.

«C'était tout aussi fou qu'il le disait. Il y avait encore tous les bâtiments tordus, les mushers, les attelages de chiens et les trappeurs. Je n'y suis jamais retourné », a déclaré Boivin.

Roch et Katheryn Boivin ont élevé leurs enfants, Kyla et Eli, à l'extérieur du village de Mayo, au centre du Yukon, où ils ont passé des mois à la fois dans la brousse, isolés du monde extérieur. La famille a passé les hivers sur les lignes de trappe et les étés à construire des pavillons, des pistes d'atterrissage ou à travailler avec des chevaux. Le mushing des chiens n'était pas un sport pour eux, mais c'était une nécessité. C'était le seul moyen de transport dont ils disposaient.

«Elle est socialement maladroite», m'a admis le père de Kyla, après des années passées dans le nord isolé, «Mais quand elle fait partie d'un attelage de chiens, c'est là qu'elle veut être. Quand elle est seule, elle est heureuse. Un peu comme moi.

Kyla n'a jamais terminé la Yukon Quest l'année dernière. Une phrase d'une ligne dans un reportage de la CBC disait que la course s'était terminée pour elle lors de la montée raide du sommet Eagle en Alaska. Elle a tenté de gravir le sommet mais a fait demi-tour lorsque ses chiens n'ont pas pu faire l'ascension.

Elle n'était pas non plus à la Yukon Quest cette année. La dernière note que j'ai reçue d'elle se lisait simplement: «Pas de racin [sic] cet hiver, juste workin [sic]. Merci pour votre aide l'année dernière à Dawson. » Je suis presque sûr qu'elle reviendra. Elle reviendra pour regarder les chiens courir.

Le navigateur culturel montréalais Andrew Princz est l'éditeur du portail de voyages www.ontheglobe.com. Il est écrivain et diffuseur et participe à des projets de sensibilisation au pays et de promotion du tourisme à l'échelle mondiale. Il s'est aventuré dans près de soixante pays à travers le monde.