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Virgin Galactic signe un accord avec la NASA pour des missions de recherche sur SpaceShipTwo

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Écrit par éditeur

MOJAVE, Californie

MOJAVE, Californie - Virgin Galactic a confirmé une commande de la NASA pour jusqu'à trois vols charters sur son vaisseau spatial de construction privée afin de permettre aux ingénieurs, aux technologues et aux chercheurs scientifiques de mener des expériences de pointe dans l'espace suborbitaire. L'accord prévoit que la NASA affrète un vol complet depuis Virgin Galactic, la première ligne spatiale commerciale au monde, et comprend des options pour deux vols charters supplémentaires. Si toutes les options sont exercées, la valeur du contrat est de 4.5 millions de dollars.

Cette disposition augmente considérablement l'accès des chercheurs à l'espace actuellement. Chaque mission permet jusqu'à 1300 livres d'expériences scientifiques, ce qui pourrait permettre jusqu'à 600 charges utiles expérimentales par vol. Virgin Galactic fournira un ingénieur d'essais en vol sur chaque vol pour surveiller et interagir avec les expériences si nécessaire, une capacité qui n'a jamais été disponible auparavant sur les véhicules suborbitaux. Si nécessaire, ces expériences sont rapidement accessibles après l'atterrissage, une fonctionnalité essentielle pour de nombreux types d'expériences.

Ces vols de recherche marquent une étape importante pour Virgin Galactic. Bien que généralement désignée comme une entreprise de tourisme spatial, Virgin Galactic a déjà collecté plus de 58 millions de dollars de dépôts auprès de 455 futurs astronautes touristiques, donnant accès à l'espace aux chercheurs et à leurs expériences est considérée par Virgin Galactic à la fois comme un opportunité commerciale.

«Nous sommes ravis de travailler avec la NASA pour offrir à la communauté de recherche cette opportunité de mener des expériences dans l'espace», a déclaré George Whitesides, président et chef de la direction de Virgin Galactic. «Un large éventail de disciplines peut bénéficier de l'accès à l'espace, mais historiquement, ces opportunités de recherche ont été rares et coûteuses. Chez Virgin Galactic, nous nous engageons pleinement à révolutionner l'accès à l'espace, à la fois pour les astronautes touristiques et, à travers des programmes comme celui-ci, pour les chercheurs.

La charte de la NASA pour ces vols passe par le programme d'opportunités de vol de l'agence, géré par le Dryden Flight Research Center de la NASA à Edwards, en Californie. Grâce à ce programme, la NASA a déjà organisé le vol d'une large gamme de charges utiles scientifiques innovantes conçues par des laboratoires de la NASA, des universités et des entreprises privées à travers les États-Unis. À ce jour, aucune des expériences menées via le programme Flight Opportunities n'a franchi la frontière dans l'espace.

Une fois les vols sécurisés, la NASA pourra choisir parmi une variété de propositions actuellement sollicitées auprès de la communauté de recherche, qui a déjà exprimé un vif intérêt. Le programme des opportunités de vol sera chargé de sélectionner les charges utiles à piloter.

Le SpaceShipTwo de Virgin Galactic est le seul véhicule suborbital avec équipage en test en vol aujourd'hui, et le seul véhicule de ce type basé sur un vaisseau spatial commercial qui a déjà envoyé des humains dans l'espace, le SpaceShipOne, lauréat du X Prize. Virgin Galactic propose une cabine beaucoup plus grande que toute autre société acceptant des dépôts aujourd'hui, permettant des démonstrations et des recherches technologiques uniques.