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Un avenir incertain pour Shannon

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Écrit par éditeur

C'est l'un des aéroports emblématiques du monde, mais son avenir est sérieusement mis en doute.

C'est l'un des aéroports emblématiques du monde, mais son avenir est sérieusement mis en doute.

L'aéroport international de Shannon, sur la côte ouest de l'Irlande, a survécu à de nombreuses menaces pesant sur son existence depuis sa première apparition sur la carte du monde de l'aviation à la fin des années 1940. Ensuite, il a fourni une piste d'atterrissage aquatique pour les Flying Boats qui ont traversé l'Atlantique depuis les États-Unis. Ils pouvaient rouler en toute sécurité sur la vaste étendue calme de l'estuaire de la rivière Shannon, et leurs besoins étaient satisfaits par des installations à terre, y compris une station de radio et un hôtel, mis au point par le gouvernement irlandais naissant.

Lorsque les hydravions ont cédé la place aux avions conventionnels, un aéroport a été construit près de la rive ouest du Shannon et a pris son nom du plus long fleuve d'Irlande. Il est devenu une escale de ravitaillement populaire pour les vols transatlantiques et Pan-Am, TWA et BOAC ont tous utilisé ses installations, accueillant souvent des passagers pendant la nuit si les conditions météorologiques au-dessus de l'Atlantique Nord étaient défavorables. Un restaurant, qui fournissait des repas aux passagers en transit, est devenu un fleuron de la cuisine irlandaise et a été le premier endroit au monde à servir des cafés irlandais. Il abritait également le premier magasin d'aéroport hors taxes au monde.

Au début des années 1950, l'arrivée d'avions à réaction, qui pouvaient voler directement vers l'Amérique du Nord sans arrêt de ravitaillement, menaçait la survie du jeune aéroport, et un ministre irlandais a prédit que «les pistes deviendraient un foyer pour les lapins».

Le PDG de l'époque de Shannon, Brendan O'Regan, a répondu en offrant des vacances irlandaises gratuites aux passagers en transit et a développé une foule de nouvelles attractions touristiques dans la région, notamment le célèbre château de Bunratty et Folk Park. Une zone industrielle hors taxes a été développée sur le campus de l'aéroport et employait bientôt plus de 20,000 XNUMX personnes, grâce à une nouvelle politique gouvernementale irlandaise, qui offrait des subventions et des incitations fiscales aux industries d'exportation étrangères. La Zone reste active à ce jour.

Ces derniers temps, la fortune de l'aéroport de Shannon s'est effondrée. Il a explosé pendant les années du tigre celtique grâce à un nombre record de visiteurs en Irlande et à une économie intérieure en plein essor, mais il a depuis été durement touché par la récession et le ralentissement du tourisme irlandais. Le contrôle de l'aéroport a été transféré de la Shannon Development Company locale à l'Autorité aéroportuaire de Dublin, mais cela n'a pas réussi à arrêter le déclin des affaires. En effet, les hôteliers et les opérateurs touristiques locaux affirment que le contrôle de Dublin a aggravé les choses.

Le gouvernement envisage maintenant de faire demi-tour, ce qui impliquerait de remettre Shannon au contrôle local. Il a demandé aux consultants, Booz, d'examiner les options, et le rapport suivant suggère une telle décision. L'aéroport a accueilli 1.8 million de passagers l'année dernière, y compris des milliers de militaires américains qui transitent en route vers l'Afghanistan, le Koweït et l'Irak. Ces chiffres sont susceptibles de baisser quelque peu après le retrait des troupes américaines d'Irak.

La difficulté que doit affronter le gouvernement dans toute démarche de transfert d'opérations est le lourd fardeau de la dette supportée par Shannon et ses pertes annuelles, qui s'élèvent à environ 12 millions de dollars. Le ministre des transports et du tourisme, Leo Varadkar, veut réduire ou éliminer les subventions aux aéroports régionaux irlandais, et son gouvernement à court d'argent ne sanctionnera probablement pas le soutien en cours. La réponse pourrait résider dans l'augmentation du nombre de passagers et l'attrait de nouveaux vols réguliers, mais cela risque également de s'avérer difficile dans un marché hautement concurrentiel.

Ce n'est cependant pas la première fois que Shannon doit se réinventer, et les habitants sont convaincus qu'ils peuvent sauver l'aéroport s'ils sont autorisés à faire leur travail sans interférence (et éventuellement avec une aide financière) de Dublin. . Un centre de ressources pour l'aide étrangère internationale, une plaque tournante du fret pour l'Europe et une installation pour les avions privés ne sont que quelques-unes des idées qui ont été lancées, alors que Shannon tente une fois de plus de tenir les lapins à distance.